De todas las relativamente escasas (en comparación con otros continentes) estructuras humanas que se encuentran en la Antártida, incluidas las estaciones y bases de investigación que vibran con la actividad científica, ninguna cautiva tanto la imaginación como los restos de las cabañas de expedición de la época del "Época heroica de la exploración antártica".

Entre los últimos años del siglo XIX y las dos primeras décadas del XX se produjeron las primeras grandes incursiones exploratorias y científicas en grandes extensiones inexploradas del Continente Blanco, llevadas a cabo por jefes de expedición que figuran entre los nombres más legendarios de la aventura polar.

Hay un pequeño número de cabañas dejadas por estas primeras expediciones diseminadas por toda la Antártida, aunque muchas sólo existen como ruinas de repuesto. Es decir, significativamente, no el caso de la primera cabaña establecida: Cabaña de Borchgrevinkconstruido en Cape Adare por Carsten E. Borchgrevink's Cruz del Sur Expedición (Antártida Británica) de 1898-1900. En Cruz del Sur La cabaña de Borchgrevink, una de las dos cabañas que se conservan de las construidas por la expedición, fue la primera en pasar el invierno en la Antártida continental. Cruz del Sur Expedición al yacimiento: los restos se conservan en muy buen estado.

Otros de los refugios más conocidos de la Antártida, en concreto los de los icónicos líderes de las expediciones Robert Falcon Scott, Ernest Shackleton y Douglas Mawson, tienen sus propios perfiles más detallados a continuación.

La cabaña Antártida Nacional de Robert Falcon Scott (o Descubrimiento) Expedición construido a lo largo de McMurdo Sound, en Punto Hut en la isla Discovery, es una de las estructuras de señalización de la Antártida. Aún en pie, sirvió no sólo para aquel trascendental Descubrimiento pero también varias expediciones importantes posteriores de la Era Heroica en el Mar de Ross.

En esta jornada se produjeron muchos acontecimientos importantes. Descubrimiento con una tripulación -Scott, Ernest Shackleton y Edward Wilson- que penetró en la zona más meridional hasta entonces (82°16.5' S); la primera ascensión a la meseta polar antártica, dirigida por el segundo al mando, Albert Armitage; la primera documentación de una colonia de cría de pingüinos emperador; y la toma de las primeras fotografías aéreas de la Antártida (obra de Ernest Shackleton en un sobrevuelo en globo con Scott de la plataforma de hielo de Ross -la "Barrera", como la conocían entonces- a principios de febrero de 1902).

El edificio de 36 por 36 pies Cabaña del Descubrimiento había sido prefabricada en Sydney con madera de abeto Douglas y pino silvestre, y tenía un diseño de estilo australiano, con una veranda que rodeaba tres de sus lados. La incapacidad de calentar adecuadamente la cabaña durante la expedición hizo que se utilizara más para trabajos científicos y de reparación, así como para socializar, que como verdadera base de operaciones. Descubrimiento sí mismo.

Pero dado que la cabaña estaba situada más cerca del Polo Sur que cualquier otro puesto de avanzada, fue utilizada posteriormente por los equipos de exploración. Shackleton 1907-1909 Nimrod que, aunque no logró alcanzar el Polo Sur, sí fue pionera en una importante ruta a través de la barrera de hielo de Ross y hacia la meseta polar que se aproxima a ese codiciado punto, ocupó la estructura.

Y Scott Terra Nova (Antártida Británica) de 1910-1913 también utilizó la cabaña, aunque una nueva en el Cabo Evans fue la base principal. Al llegar por primera vez al viejo Refugio del Descubrimiento en enero de 1911, Scott observó que el grupo de Shackleton, unos años antes, había dejado una ventana abierta, y "como resultado, casi todo el interior del refugio está lleno de nieve dura, y ahora es imposible encontrar refugio dentro."

Los hombres de Scott reformaron la Cabaña del Descubrimiento y, mediante un trabajo de diseño de ensayo y error, consiguieron mejorar significativamente su confort con la instalación de una estufa de grasa.

Tras la muerte de Scott y su grupo polar, ocho hombres de la Terra Nova La expedición permaneció brevemente en Discovery Hut a finales de enero de 1913, y erigió una cruz blanca improvisada en la cercana Colina del Observatorio para honrar a los caídos.

Por último, el Grupo del Mar de Ross de la Expedición Imperial Transantártica de Shackleton de 1914-1917 también aprovechó el Refugio del Descubrimiento y el Refugio de Scott en el Cabo Evans para establecer depósitos de suministros para el primer intento de Shackleton de atravesar el Continente Blanco.

Sucedió que Shackleton ni siquiera inició realmente ese intento, dado que su barco, el ResistenciaEn el mar de Weddell, al otro lado del continente, quedó atrapado en el hielo marino, iniciando así una de las sagas de supervivencia más famosas de la historia de la exploración polar. (Los miembros de tierra del asediado Ross Sea Party, que desconocían por completo el destino del Resistencia A pesar de perder a tres hombres en el proceso, acabaron abandonados durante meses en el cabo Evans. Finalmente, en enero de 1917, fueron rescatados por su buque de aprovisionamiento, el Auroraque había quedado a la deriva y que el hielo impidió reabastecer al grupo de tierra).

Tras la Fiesta del Mar de Ross, el Discovery Hut permaneció sin visitar durante unas tres décadas hasta que un rompehielos estadounidense, el Isla Burtonen 1947. La estación McMurdo, la mayor base de investigación de la Antártida, se encuentra hoy a la vista del Discovery Hut.

En Descubrimiento La expedición había visitado y bautizado Cabo Roydsque se encuentra frente al estrecho de McMurdo, a poco más de 30 kilómetros al norte de Hut Point, en la isla de Ross. Este promontorio se convirtió en la base invernal de la mencionada expedición de Ernest Shackleton. Nimrod Expedicióntambién conocido como Expedición antártica británica de 1907-1909.

Shackleton, de hecho, tenía la intención de establecer una base en el extremo oriental de la plataforma de hielo de Ross. Sin embargo, las condiciones del hielo le obligaron a dirigirse a McMurdo Sound, a pesar de su promesa a Robert Falcon Scott, que reclamaba el uso de la base de Hut Point y también pretendía regresar a la Antártida, de evitar esa zona. El hielo también impidió Nimrod de acceder a Hut Point, de ahí la elección final de Cape Royds.

La cabaña de aproximadamente 33 por 19 pies instalada en el cabo por la Nimrod prefabricada en Londres en 1907, sirvió de estrecho (pero acogedor) hogar a 15 hombres durante unos 14 meses. Como ya hemos mencionado, Shackleton fracasó en su objetivo de alcanzar el Polo Sur durante esta expedición, pero sin embargo logró muchas cosas, entre ellas ser pionero en la ruta del glaciar Beardmore hacia la meseta polar (utilizada más tarde por Scott en su malogrado viaje al Polo), alcanzar un nuevo punto más al sur (88°23' S) y escalar el monte Erebus por primera vez.

La cabaña no estaba ocupada después del Nimrod Expedición partió, aunque algunas de sus provisiones fueron robadas por los Terra Nova Expedición al Mar de Ross. (El equipo de Shackleton había dejado una nota invitando a los grupos posteriores a utilizar la cabaña y sus suministros).

Obras de resurrección y restauración de Cabaña de Shackleton comenzó durante las expediciones estadounidenses de la Operación Deep Freeze de finales de los años cuarenta y principios de los cincuenta, y se intensificó en el siglo XXI gracias a los esfuerzos del Antarctic Heritage Trust. Hoy en día es un sitio patrimonial visitado en ocasiones por cruceros turísticos al Mar de Ross. En su interior se conservan muchas conservas, botellas y otras provisiones, así como una de las dos estufas que utilizó la expedición de Shackleton: la gran y fotogénica estufa "Tío Sam". Se pueden ver los cubículos para dormir de los hombres y el pequeño camarote de Shackleton, y los abrigos aún cuelgan de los ganchos.

En el exterior, junto a varios cajones de almacenaje y perreras, se encuentran los establos para los ponis manchúes traídos a la expedición, así como el garaje para el automóvil Arrol-Johnston: el primer automóvil de la historia en la Antártida.

Alejándonos del Mar de Ross, tenemos otro impresionante lugar histórico en forma de Cabañas de Mawsonun conjunto de estructuras que datan de los años 1911-1914 Expedición Australasiana a la Antártida (AAE), dirigida por Dr. Douglas Mawson. Mawson, geólogo de formación, había formado parte del equipo de Shackleton. Nimrod Expedición, y su AAE supuso la empresa científica más importante de su época en el Continente Blanco.

El cabo Denison resultó ser un lugar bastante extremo para una base de expedición: Azotado por los feroces vientos catabáticos que descienden desde las alturas de la capa de hielo de la meseta polar antártica hasta la costa, era, en palabras de Mawson, "el lugar más ventoso de la Tierra". (De hecho, el cabo Denison es conocido por la velocidad media anual del viento más alta registrada oficialmente en el planeta: 44 millas por hora, aunque las ráfagas máximas pueden ser de mucho mayor).

El complejo de Mawson's Huts, que se conserva gracias a los esfuerzos de la División Antártica Australiana y la Fundación Mawson's Huts, incluye varias cabañas de madera. Los llamados Cabaña principal es en realidad dos cabañas prefabricadas unidas: una cabaña de 24 por 24 pies, con dormitorios, cocina, comedor y espacios para trabajar en el cuarto oscuro, lavandería y almacenamiento, y un taller de 21 por 18 pies. Gracias a la buena mano de obra de la AAE y al mantenimiento moderno y dedicado de los administradores del sitio histórico, los "huesos" de la cabaña principal están en buen estado, aunque el interior está lleno de hielo.

Dotado de una veranda en tres de sus lados, el Refugio Principal estaba bordeado por una percha hecha con cajas que albergaba el monoplano sin alas de la expedición, que se había estropeado antes de ser enviado a la Antártida y fue reutilizado como trineo tractor aéreo.

También en el cabo Denison, no lejos del Polo Magnético Sur, se encuentra la aún intacta Casa Magnetographque recogía datos continuos sobre el campo magnético del planeta, y las ruinas del Caseta magnética absolutacuyas mediciones se utilizaron para calibrar las de la Casa del Magnetógrafo.

La mayor parte arruinada Cabaña de tránsito completa las cabañas de Cabo Denison; sirvió como Observatorio Astronómico de la base.

El Sitio Histórico de la Cabaña de Mawson también incluye una cruz conmemorativa, colocada en noviembre de 1913 en honor a las dos víctimas del AAE: Belgrave Ninnis y Xavier Mertz. Estos hombres perdieron la vida durante un peligroso viaje en trineo con Mawson hacia el interior de la Tierra de Jorge V, que carece de senderos; el propio Mawson estuvo a punto de perder la vida en esa prueba, a la que sólo sobrevivió realizando una improbable travesía en solitario de más de 160 km de vuelta al cabo Denison.

No confundir con el anterior Discovery Hut, Cabaña de Scott se refiere al edificio construido durante El fatídico 1910-1913 de Robert Falcon Scott Terra Nova (Antártida Británica) Expedición. Esta sería la última expedición de Scott: Él y cuatro compañeros perecieron en su marcha de regreso del Polo Sur a principios de 1912.

Cabo EvansEl Cabo Crozier, una desolada extensión de roca volcánica que flanquea el Monte Erebus, fue elegido como base de la expedición después de que el lugar original, el Cabo Crozier, resultara demasiado helado para acceder a él. Ross bautizó el cabo -a unos 24 km al norte de la cabaña del Discovery- con el nombre de Terra Nova El segundo al mando de la expedición, Edward "Teddy" Evans.

Esta es la más grande de las cabañas de la Era Heroica en el Mar de Ross, y la propia descripción de Scott da una idea de la escala de la estructura: "La palabra cabaña es engañosa. Nuestra residencia es realmente una casa de tamaño considerable, en todos los aspectos la más fina que jamás se haya erigido en las regiones polares; 50 pies de largo por 25 de ancho y 9 pies hasta el alero."

Cabaña de Scott se prefabricó en Londres y se ensambló a modo de prueba en Nueva Zelanda antes de su construcción definitiva en el cabo Evans, que duró nueve días en enero de 1911. Abandonado por el resto de los Terra Nova La cabaña de Scott sería utilizada posteriormente por los miembros del grupo del Mar de Ross de la Expedición Imperial Transantártica de Shackleton (1914-1917).

La cabaña se mantiene tal y como era cuando el Terra Nova hombres residían aquí, con provisiones, vajilla e instrumentos científicos bien conservados. En el interior, las paredes de las cajas de embalaje separan las habitaciones de los oficiales de las de los expedicionarios de menor rango. Los puestos de trabajo parecen haber salido hace un momento. En la litera de Scott hay un saco de dormir, debajo de unos calcetines colgados de la pared y una bolsa de agua caliente.

En los establos asociados, que albergaban a los ponis de la expedición, aún se conservan las raquetas de nieve utilizadas para esos animales, así como (de forma conmovedora) el esqueleto de un perro.

Durante las décadas transcurridas desde su construcción, se han encontrado numerosos artefactos notables en las cabañas de expedición de la Antártida y sus alrededores, conservados por el clima helado y, en algunos casos, ocultos durante mucho tiempo por la nieve y el hielo.

En 1964, por ejemplo, la Sociedad Antártica Neozelandesa inventarió una serie de objetos notables mientras inspeccionaba y limpiaba el refugio Discovery en Hut Point, incluido el guión de una obra de teatro que los hombres de Scott representaron en 1902, así como piezas de ajedrez hechas con palos de escoba.

Entre los descubrimientos más sonados figuran las tres cajas de whisky escocés Mackinlay & Co. que el Antarctic Heritage Trust encontró enterradas bajo el refugio de Shackleton en 2010. El actual propietario de la marca Mackinlay, White & Mackay, llevó a cabo un análisis del whisky sin abrir, embotellado en 1898, y utilizó sus hallazgos para reconstruir la mezcla mayoritariamente añeja, lanzando una recreación como el Shackleton Rare Old Highland Malt. Las cajas de whisky, por su parte, fueron devueltas a la Cabaña de Shackleton para ser conservadas allí como parte del contenido histórico.

Más recientemente, durante los trabajos arqueológicos realizados en las ruinas de la cabaña de Cabo Adare, construida en 1911 por la tribu del Terra Nova Partido Norte de la Expedición.

Los refugios históricos de expedición más intactos y conocidos de la Antártida se encuentran lejos de la parte más visitada del Continente Blanco, la Península Antártica. Pero existen opciones de crucero a la zona del Mar de Ross, y esos itinerarios suelen incluir, si las condiciones lo permiten, visitas al Refugio de Borchgrevink, el Refugio del Descubrimiento (fácilmente accesible desde la estación de McMurdo), el Refugio de Shackleton y/o el Refugio de Scott. Algunos operadores turísticos también organizan cruceros a la remota y poco visitada bahía Commonwealth, donde se pueden ver los refugios de Mawson.

Como es de esperar, estas cabañas, rigurosamente protegidas como lugares históricos y monumentos patrimoniales, están sujetas a estrictas normas de visita. Estas normas limitan el número de personas que pueden estar dentro o cerca de una cabaña al mismo tiempo, así como la duración de las visitas.

No hace falta decir, sin embargo, que los pocos afortunados (en comparación) que consiguen asomarse a los interiores bien conservados de los refugios de Robert Falcon Scott y Ernest Shackleton experimentan algunos de los momentos más extraordinarios de "cápsula del tiempo" disponibles en cualquier lugar de la Tierra: Tal es el aspecto vivido de las cabañas, su contenido intacto y el grandioso y duro paisaje polar que las envuelve.

(Y, por cierto, si no puedes hacer una excursión al Mar de Ross en breve, puedes hacerte una idea de cómo son las cabañas de Shackleton y Scott a través de visitas virtuales de este sitio web. Hay otra visita virtual en línea de Scott's Hut aquí.)

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