Historia de la caza de pieles y elefantes marinos en la Antártida

18 de mayo de 2023
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Primer plano de un elefante marino

Los pinnípedos del Antártico se cuentan entre los animales más carismáticos de la región, desde las focas leopardo que se regocijan con los pingüinos y los elefantes marinos que braman como "amos de la playa" hasta las peludas crías de las focas de Ross, Weddell y cangrejera. Sea cual sea la especie, siempre es emocionante contemplarlos en un crucero por el fondo del mundo.

Pero quizá no sepas que también ocupan un lugar destacado en la historia de la Antártida, ya que el mercado de pieles y aceite derivados de su pelaje y grasa, en su momento en auge, contribuyó a impulsar la exploración de las profundidades del Océano Antártico, incluidas las islas y costas del propio Continente Blanco.

La apreciación de estos mamíferos marinos con aletas, bigotes y ojos de rocío -y de los extraordinarios ecosistemas marinos en los que desempeñan un papel tan importante- sólo puede profundizarse si se conoce un poco la historia de la caza a la que se sometieron para seguir haciendo de las suyas en las salobres y heladas selvas del Océano Austral.

"El sellado fue la primera industria antártica", escribieron Bjorn Basberg y Robert Headland en un Documento de 2008. "Se caracterizaba por grandes fluctuaciones en las capturas y cambios en las zonas de caza, ya que las focas eran casi exterminadas en lugares concretos, en una época en la que carecía por completo de normativa".

La caza subantártica se inició pocos años después de que el capitán Cook redescubriera y bautizara Georgia del Sur y descubriera las islas Sandwich del Sur en 1775. De hecho, hay pruebas de que los cazadores de focas habían el remoto archipiélago de las Sandwich del Sur antes del descubrimiento oficial de Cook..

Los cazadores de focas empezaron a saquear Georgia del Sur entre 1786 y 1788, con operaciones británicas y luego estadounidenses desde Nueva Inglaterra que explotaban las abundantes focas peleteras de la isla.

Entre finales del siglo XVIII y mediados del XIX, la industria de la foca -dominada por Gran Bretaña y Estados Unidos- se expandió por el Océano Antártico hasta abarcar no sólo las islas Georgias del Sur y Sandwich del Sur, sino también otros grupos de islas subantárticas, como las Kerguelens, la isla Heard y la isla Macquarie.

El comercio de focas alcanzó su apogeo en la temporada 1821/22, cuando cerca de 100 barcos se dedicaron oficialmente a la caza de focas en el Océano Antártico. En su búsqueda incesante de nuevos territorios de caza, a medida que las colonias subantárticas de pinnípedos eran diezmadas, los cazadores de focas se adentraron en los archipiélagos antárticos de las Shetland del Sur y las Orcadas del Sur, y aún más lejos, en la Península Antártica, convirtiéndose probablemente en los primeros en descubrir el continente antártico y muchas de sus islas y bahías, aunque rara vez documentaban sus descubrimientos por miedo a traicionar la ubicación de sus preciados territorios de caza.

Foca al sol

Disfrutar del sol

El objetivo inicial, en las islas subantárticas, era la foca peletera antártica, cuya densa piel era codiciada para sombreros y otras prendas de vestir. Las pieles de foca se convirtieron en una parte importante del comercio mundial de pieles, con Londres y Cantón como principales mercados.

Resulta asombroso pensar en la magnitud de la sobreexplotación que perseguían los cazadores de focas en aquellos tiempos. En 1800, por ejemplo, el Capitán Fanning Astoria solo tomó algunos 57.000 focas peleteras de Georgia del Sur. Con semejante nivel de capturas, no es de extrañar que los lobos marinos desaparecieran casi por completo de Georgia del Sur ya en 1820.

En 1824, sólo cuatro años después de que el capitán Nathaniel Palmer diera nombre a la isla Decepción en las Shetland del Sur, los cazadores de focas habían matado a unos 500.000 focas peleterasagotando eficazmente el recurso.

De este modo, los cazadores de focas se dedicaron a un negocio itinerante y seminómada de saqueo de pieles de foca, devastando en poco tiempo las poblaciones de una isla o archipiélago, para luego buscar más lejos colonias de focas aún inexploradas. Las poblaciones de focas de algunas islas se recuperaron un poco en las décadas siguientes, pero volvieron a ser el blanco.

Se calcula que un un mínimo de siete millones de focas peleteras en la región subantártica y antártica sólo antes de 1833, y a principios del siglo XX, los lobos marinos eran tan escasos en toda la región -un macho solitario fue avistado en Georgia del Sur en 1916- que su caza dejó de ser rentable y la industria de los lobos marinos llegó a su fin.

Pareja de elefantes marinos

Disfrutar el uno del otro

La otra gran presa durante el periodo histórico de la caza antártica y subantártica fue el elefante marino del sur. A medida que disminuía el número de elefantes marinos, los cazadores se centraron en estos enormes pinnípedos, no por su piel, sino por su grasa, que se aprovechaba, a la grasa de ballena, en aceite de alta calidad utilizado para la iluminación, la lubricación y el tratamiento del cuero.

Debido a que el método y el equipo de procesamiento del aceite de elefante marino y de ballena eran similares -y al hecho de que era un sustituto cercano del aceite de ballena y tenía un precio casi igual- muchos barcos balleneros también se dedicaban a la caza de elefantes marinos (también conocida como "caza de elefantes"). De hecho, cuando el número de ballenas cayó en picado, algunos balleneros se pasaron a la caza de elefantes, como ocurrió con los cazadores de ballenas. Petrel y Albatroscuyos cascos varados, junto con el del sellador Dias, en Georgia del Sur. (También en las playas de Georgia del Sur se pueden ver grandes ollas de hierro fundido en las que se hervía la grasa de foca).

Se calcula que durante el siglo XIX se saquearon unos 800.000 elefantes marinos en las principales zonas de captura subantárticas de Georgia del Sur, Kerguelen, Heard y Maquarie, aunque es probable que esta cifra esté significativamente infravalorada debido a que las cifras se incluyen a menudo en la producción de aceite de ballena. Entre 1904 y 1964 las estimaciones (autorizadas) de captura de elefantes habían descendido a unos 260.000 ejemplares.

A pesar de que los elefantes marinos del sur disminuyeron considerablemente durante esta última época de caza, la caza de elefantes era algo más sostenible que la caza de pieles de foca, y en Georgia del Sur incluso llegó a estar regulada. Mientras que la caza de pieles cesó a principios del siglo XX, en Georgia del Sur continuó la caza de elefantes, con más de 2.000 toneladas de aceite de foca en 1955-1956, según los Amigos de Georgia del Surantes de que el cierre de las estaciones balleneras que quedaban en la isla, a mediados de la década de 1960, acabara también con la industria de la foca.

Sello para dormir

Tranquilidad

Tras una intensa explotación, las focas peleteras y los elefantes marinos del sur, así como las otras cuatro especies de focas que viven en la Antártida, se han recuperado bien y todas ellas están clasificadas como de "preocupación menor". De hecho, la foca cangrejera de la Antártida se ha recuperado hasta tal punto que ahora se considera quizá el mamífero salvaje de gran tamaño más numeroso del planeta.

Esto se debe, en gran parte, a medidas de conservación tan estrictas como la Convención para la Conservación de las Focas Antárticas, incorporado al Sistema del Tratado Antártico en la década de 1970. Este acuerdo protege de la sobreexplotación a los seis pinnípedos del Océano Antártico que se encuentran al sur de la Convergencia Antártica, otorgando protección total a las raras especies de foca de Ross, elefante marino del sur y lobo fino, pero algunos límites anuales de captura permitidos para las focas cangrejera, leopardo y de Weddell.

Como resultado, el avistamiento de pinnípedos es, afortunadamente, una búsqueda fructífera para los turistas antárticos en estos días, con excelentes oportunidades para ver varias especies en un crucero por la Antártida, desde las estridentes y abundantes colonias de elefantes marinos del sur y lobos marinos antárticos de Georgia del Sur -las poblaciones más importantes de ambas especies en cualquier lugar- hasta esos encuentros inolvidables con las grandes y depredadoras focas leopardo que parolan a lo largo de la Península Antártica.

Más información sobre la historia natural de los pinnípedos antárticos aquíe infórmese sobre la industria de la caza de ballenas en la Antártida. aquí.

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