El Océano Glacial Antártico es el gran reino marino que rodea la Antártida. El capitán James Cook fue el primero en nombrarlo: En febrero de 1775, reflexionando sobre un continente polar aún no confirmado en el fondo del mundo, escribió: "Creo firmemente que hay una extensión de tierra cerca del Polo que es la fuente de la mayor parte del hielo que se extiende por este vasto Océano Antártico."

En 2021, la National Geographic Society reconoció oficialmente el Océano Austral como una cuenca oceánica distinta de los turbios sectores meridionales de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico, aunque otras autoridades, como la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos, ya lo habían formalizado antes.

Como atestigua el relato del Capitán Cook, la etiqueta "Océano Antártico" se ha aplicado durante mucho tiempo, de forma imprecisa o no, a las aguas antárticas y subantárticas. "Océano Antártico" ha sido -y, en cierta medida, sigue siendo- ampliamente utilizado, pero de manera informal. Otro nombre que se ha aplicado ocasionalmente a este reino es "Océano Austral".

La Organización Hidrográfica Internacional (OHI), compuesta por casi 100 países ribereños miembros, es un organismo intergubernamental que cartografía y etiqueta el Océano Mundial. Reconoció oficialmente el Océano Antártico en 1937, pero se retractó en 1953.

En 2000, la OHI volvió a considerar el Océano Antártico. 28 países respondieron a su petición y todos menos uno sugirieron que el océano que abarca la Antártida recibiera una denominación única y exclusiva. La mayoría de los que respondieron preferían el nombre de Océano Austral al de "Océano Antártico". Pero la falta de consenso entre los miembros de la OHI significa que la organización aún no ha definido oficialmente el Océano Austral (ni en nombre ni en extensión).

Sin embargo, no fue hasta el Día Mundial de los Océanos, el 8 de junio de 2021 cuando National Geographic ajustó su política cartográfica para reconocerla formalmente como una cuenca oceánica distinta que su nuevo nombre llamó la atención de los medios de comunicación mundiales y fue adoptado por la corriente dominante, aunque de manera no oficial. Aunque los cartógrafos de la Sociedad lo habían etiquetado durante mucho tiempo de forma ligeramente diferente y lo distinguían tipográficamente de los cuatro océanos históricamente reconocidos -el Atlántico, el Pacífico, el Índico y el Ártico-, la decisión de "crear" el quinto océano del mundo no sólo reflejaba su uso omnipresente en los círculos científicos y periodísticos contemporáneos, sino que también se tomó para resaltar aún más su singularidad ecológica y centrar la atención pública en una región que necesitaba urgentemente el foco de atención de la conservación.

El límite septentrional del Océano Antártico no siempre se fija con exactitud, pero las convenciones lo sitúan en el cinturón del Convergencia AntárticaLa Convergencia Antártica es un límite de masas oceánicas de gran importancia que suele considerarse el límite septentrional del reino antártico. La Convergencia Antártica, también llamada Frente polar-refleja el encuentro entre las aguas frías polares del sur y las aguas más cálidas de las cuencas meridionales de los océanos Pacífico, Atlántico e Índico.

Esa zona de convergencia no es fija -surca hacia el norte o el sur según la geografía y la época del año-, pero prevalece aproximadamente entre los 45 y los 60 grados de latitud sur. Por conveniencia -y también porque marca aproximadamente el corazón de la gran Corriente Circumpolar AntárticaA menudo se considera que esa línea de 60 grados de latitud es el límite septentrional del océano Antártico (y así lo reconoce la National Geographic Society).

Antes de seguir, ¿qué tal unas cuantas curiosidades sobre el Océano Antártico?

  • Zona: ~8,5 millones de millas cuadradas (~22 millones de kilómetros cuadrados), lo que representa alrededor del 10 ó 15 por ciento de la superficie del Océano Mundial.
  • Profundidad media: ~11.000 pies (3.000 metros)
  • Punto más profundo: 24.383 pies (7.432 metros) en la Fosa de Sándwich del Sur Factorian Deep
  • Temperatura: Entre unos 50 grados F (10 grados C) y 28 grados F (-2,2 grados C)

El océano Antártico es la cuarta cuenca oceánica más pequeña, menor que la del Índico pero mayor que la del Ártico. Su fondo Factorian Deep, situado en el extremo sur de la fosa Sandwich del Sur, cerca de las islas Sandwich del Sur, ocupa el tercer lugar en profundidad entre las cinco cuencas oceánicas mundiales. (A modo de comparación, el Océano Pacífico incluye el fondo marino más profundo de todos en los 35.853 pies/10.928 m de la Profundidad Challenger en el fondo de la Fosa de las Marianas, mientras que el Océano Ártico tiene el punto profundo menos profundo: los 18.209 pies/5.550 m de la Profundidad Molloy).

El Factorian Deep -visitado en sumergible por primera vez en 2019 por Víctor Vescovo en su Expedición de las Cinco Profundidades- no fue reconocido definitivamente como el punto más profundo del océano Antártico hasta 2022, cuando un se ha cartografiado una franja más amplia del fondo marino de la cuenca a través del Mapa Batimétrico Internacional del Océano Austral (IBSCO). Este mapa cubre más del doble de la superficie de la edición anterior, publicada en 2013, y cartografía una enorme extensión de océano cinco veces mayor que Canadá.

Es la última de siglos de exploración científica de esta cuenca oceánica, la más remota y feroz de todas, que comenzó con incursiones tan tempranas como la del capitán James Cook al sur del Círculo Polar Antártico a finales del siglo XVIII. Muchas de las primeras grandes exploraciones antárticas del siglo XIX y principios del XX aportaron valiosa información sobre la configuración y las características del "Océano Antártico". Como demuestran descubrimientos recientes como el de las Profundidades Factorianas, ésta sigue siendo una gran frontera líquida de exploración.

El Océano Antártico nació en la misma época que el Continente Blanco, como era de esperar. Al fin y al cabo, este océano ceñido es lo que separa la Antártida de los demás continentes del hemisferio sur.

Se formó hace entre 20 y 40 millones de años con la apertura del Canal de Tasmania (entre Australia y la Antártida) y el Paso de Drake (entre Sudamérica y la Antártida). Esto convierte al Océano Antártico en la más joven de las grandes cuencas oceánicas del mundo.

El océano Antártico rodea el planeta, uniendo las aguas de los océanos Pacífico, Atlántico e Índico. Al no haber masas continentales que rompan esta franja circumpolar de salmuera, los vientos del oeste soplan sin trabas, impulsados además por el fuerte gradiente de temperatura y presión que se establece entre los reinos templado/subpolar y polar en el hemisferio sur debido a la absoluta frialdad de la Antártida. Este aullante cinturón de vientos del oeste explica los famosos temporales de las latitudes de los "Cuarenta Rugientes", los "Cincuenta Furiosos" y los "Sesenta Gritones".

Estos vientos del oeste arrastran la superficie del Océano Antártico, impulsando una corriente que fluye hacia el este y que se extiende por todo el planeta. Una vez más, debido a que no hay grandes masas de tierra que se interpongan en su camino, se trata de la mayor y más fuerte de todas las corrientes oceánicas: la poderosa Corriente Circumpolar Antártica, o Viento del Oeste.

Se trata de un "río" oceánico increíblemente importante. Junto con la Convergencia Antártica, aísla a la Antártida del resto del mundo y mantiene ese frío clima polar hacia el sur. La corriente también tiene una gran importancia como centro de afloramiento, como explicaremos más adelante.

¿Qué corriente fluye alrededor de la costa de la Antártida? Sería la contracorriente de la Deriva del Viento del Oeste: la Viento del Estetambién conocido como Corriente costera antárticaque fluye hacia el oeste pegada al continente y a su extensión de hielo marino. Es la corriente oceánica más meridional del mundo y otra técnicamente circumpolar, aunque está deformada por el dedo saliente de la península Antártica.

El poderoso empuje circumpolar de la deriva de los vientos del oeste, los feroces vientos del oeste y los extremos límites frontales del océano Antártico -todas ellas características interrelacionadas- lo convierten en un lugar áspero, salvaje y tempestuoso. Se cree que este océano alberga las olas más altas del mundo, de ahí su apodo del "Himalaya líquido". En la estación invernal, especialmente tormentosa, las olas suelen superar los 33 pies (10 m), y pueden ser mucho más altas. Los datos recogidos frente a las islas Kerguelen (o Desolation) sugieren que la altura máxima de las olas puede alcanzar a veces los 30 metros.

Los mares agitados explican la etiqueta que se da a las travesías del Pasaje de Drake -ese portal de 600 millas de ancho por el que la mayoría de los viajeros llegan a la Antártida- en sus momentos más tumultuosos: el "batido de Drake". Afortunadamente, los cruceros modernos están bien equipados para resistir grandes marejadas y esquivar el mal tiempo, por lo que esta travesía legendaria no es tan mala como la pintan y, para muchos, es un emocionante rito de iniciación.

El Océano Antártico alberga uno de los ciclos estacionales a gran escala más extraordinarios de la Tierra: el expansión y contracción anual del hielo marino. En el invierno austral, el descenso de las temperaturas hace que el agua del mar empiece a congelarse, provocando una gran expansión del hielo marino alrededor de la Antártida. Contando el halo de hielo marino como una extensión de la Antártida, el Continente Blanco dobla esencialmente su tamaño en invierno, cuando el hielo del Océano Antártico cubre aproximadamente 11 millones de millas cuadradas (18 millones de kilómetros cuadrados).

Este máximo suele alcanzarse hacia septiembre, a principios de la "primavera" austral, cuando, por término medio, el límite septentrional del hielo marino del Océano Austral cartografía efectivamente la Convergencia Antártica.

El hielo marino retrocede drásticamente a medida que avanza el verano, alcanzando una extensión mínima en febrero y marzo. Este hielo marino estival, que por término medio es más extenso en los mares de Weddell, Bellingshausen, Amundsen y Ross, es principalmente hielo rápidohielo marino anclado al fondo marino o al continente y, por tanto, más resistente al oleaje y las corrientes.

El Océano Antártico tiene un enorme impacto en el medio ambiente mundial. Uno de los grandes motores de la circulación a escala planetaria del Océano Mundial es el Agua de Fondo Antártica, una corriente que se abraza al fondo marino y fluye desde los márgenes de la Antártida hacia el norte, en dirección al Ecuador. Se produce por el frío profundo del continente antártico, que enfría las aguas costeras, y la congelación del hielo marino, que aumenta la concentración de sal en las aguas marinas adyacentes no congeladas. El agua más fría es más densa que el agua más caliente y el agua más salada más densa que el agua "más fresca", por lo que el agua fría y salada a lo largo del continente se hunde en las profundidades.

La Corriente Circumpolar Antártica es una importantísima zona de mezcla y giro oceánico, donde el flujo de aguas profundas frías procedentes de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico se encuentra con las aguas más frías de la Antártida y es empujado hacia la superficie, produciendo un importante afloramiento. Los complejos patrones de remolinos de la Corriente Circumpolar y la topografía del fondo marino ayudar a impulsar este afloramientoque absorbe el calor y el dióxido de carbono de la atmósfera. El agua ascendente fluye de nuevo hacia el norte en la superficie.

Gran parte del agua del fondo del Océano Mundial parece ascender por este proceso a lo largo de la Corriente Circumpolar Antártica, lo que pone de relieve la enorme importancia del Océano Antártico como fuente de agua. sumidero de calor y CO2 y un punto crucial de la circulación oceánica mundial.

El mar de Scotia forma una frontera septentrional del océano Antártico cerca de su límite con el Atlántico Sur. El mar está bordeado al norte, al este y al sur por el Arco de Scotia, la cadena montañosa sumergida que une Tierra de Fuego y la Península Antártica.

Gran parte del Arco de Scotia adopta la forma de bancos ahogados y montes submarinos, pero la cadena rompe la superficie aquí y allá en forma de malecones, islotes e islas significativas, como Georgia del Sur, las islas Sandwich del Sur, las Orcadas del Sur y la isla Elefante (donde naufragó el barco de Shackleton Resistencia partido protegido).

El límite occidental del Mar de Scotia se une con el Paso de Drake -conocido en los países hispanohablantes como el Mar de Hoces (Mar de las Hoces)-separa el extremo de Sudamérica de las islas Shetland del Sur y de la península Antártica. El Pasaje de Drake es el punto de estrangulamiento más estrecho del Océano Antártico, a través del cual fluye la poderosa corriente del Viento del Oeste hacia el Mar de Scotia.

(Cabe señalar que no todas las definiciones del Océano Antártico incluyen el Paso de Drake y el Mar de Scotia. Estas aguas se omiten, por ejemplo, en la definición de National Geographic, aunque las porciones meridionales tanto del Pasaje de Drake como del Mar de Scotia se encuentran por debajo de los 60 grados de latitud S).

Muchos cruceros antárticos se adentran en el Mar de Scotia incorporando Georgia del Sur -en muchos aspectos un destino turístico tan notable como el propio Continente Blanco- a sus itinerarios.

A continuación figura una lista de los mares costeros oficiales cartografiados a lo largo del margen del continente antártico, empezando por el de Weddell al este de la Península Antártica y siguiendo en sentido contrario a las agujas del reloj.

  • Mar de Weddell
  • Mar de Bellingshausen
  • Mar de Amundsen
  • Mar de Ross
  • Mar de Samov
  • D'Orville
  • Mawson
  • Davis
  • Cooperación
  • Cosmonautas
  • Riiser-Larsen
  • Lazarev

Los mares de Weddell y Ross son, con diferencia, los más extensos y forman las bahías más profundas del contorno del continente blanco, entre la Antártida occidental y oriental. Ambos son destinos codiciados por los viajeros antárticos, aunque sólo los ve una fracción relativa de los visitantes anuales del continente blanco.

El Mar de Ross abarca unos 960.000 kilómetros cuadrados, delimitados por el cabo Colbeck, en la Tierra de Eduardo VII, al este, y el cabo Adare, en la Tierra de Victoria, al oeste. Su parte meridional está cubierta por la enorme barrera de hielo de Ross: 472.000 kilómetros cuadrados, la mayor del mundo.

Aunque en verano el hielo marino suele extenderse hasta su extremo oriental, el Mar de Ross suele ser bastante accesible en esa estación. Esa accesibilidad, combinada con la profunda hendidura que forma, lo convirtió en un trampolín natural para los primeros exploradores antárticos que se dirigían al Polo Sur. La isla de Ross y el estrecho de McMurdo están impregnados de esta historia, y aún pueden verse las históricas cabañas de los grupos de Ernest Shackleton y Robert Falcon Scott.

En 2016 se estableció en el mar de Ross un santuario oceánico antártico de importancia mundial con la creación de una zona marina protegida de 600.000 millas cuadradas (1,6 millones de kilómetros cuadrados) en la que está prohibida la pesca comercial.

El mar de Weddell es el mayor de la Antártida, con una superficie de 2,8 millones de kilómetros cuadrados. Se extiende desde la costa oriental de la Península Antártica hasta Coats Land, en la Antártida Oriental. Al igual que el mar de Ross, la parte meridional del mar de Weddell alberga una espectacular plataforma de hielo: la plataforma de hielo Ronne-Filchner, que rodea en gran parte la enorme elevación de hielo de la isla Berkner. Históricamente, el mar de Weddell ha conservado una gran cantidad de hielo hasta el verano, y es conocido por sus abundantes icebergs.

A menudo se afirma que Weddell es el mar más prístino del mundo. También se cree que es la zona de origen más importante del agua de fondo de la Antártida, lo que le confiere una especial relevancia mundial si se tiene en cuenta la importancia de esa corriente profunda en la circulación de los océanos del mundo.

Desde sus grandes afloramientos hasta el pico estacional de biomasa producido por el deshielo marino, el océano Antártico incluye algunas de las aguas más productivas de la Tierra. Sustentado en gran parte por las floraciones de krill, el ecosistema marino antártico es alucinantemente rico, lo que se refleja en la multitud de aves marinas, pingüinos, pinnípedos y grandes ballenas que sirven como consumidores de alto nivel.

Dada su lejanía y sus aguas infamemente traicioneras, no es de extrañar que el océano Antártico haya generado su buena dosis de leyendas sobre monstruos marinos. Sin ir más lejos, en 2016, Internet se encendió con un supuesta fotografía de Google Earth de un kraken gigante emergiendo en este desierto marino. El objeto fotografiado no era una bestia con tentáculos, sino un solitario promontorio martillado por las olas al sur de la isla Decepción, conocido como Sail Rock.

(Esto no quiere decir que los cefalópodos de gran tamaño no habiten el Océano Austral: El calamar más grande en masa, el calamar colosal, está bien documentado en las profundidades de estas gélidas aguas. Y hay otras criaturas magníficamente monstruosas -en el buen sentido de la biofilia- en estas profundidades, como el araña marina gigante del Antártico.)

La magia ecológica del Océano Antártico merece su propio tratamiento, y nosotros se lo hemos dado. este artículo!

Anteriormente mencionamos el establecimiento, en 2016, de la mayor área marina protegida (AMP) del mundo en el mar de Ross, basada en una propuesta original de Estados Unidos y Nueva Zelanda. Pero actualmente existe otra AMP en el océano Antártico, la AMP de la plataforma sur de las islas Orcadas del Sur, lo que significa que solo alrededor del cinco por ciento de la cuenca oceánica está totalmente protegida.

A la luz de su singularidad, productividad, relativa pristinidad y fragilidad, numerosas organizaciones abogan por la ampliación de una red de AMP en el Océano Austral.

Entre las zonas concretas que grupos como la Coalición para el Océano Antártico y Austral (ASOC), la Alianza para el Océano Antártico (AOA) y The Pew Charitable Trust han sugerido para su designación como AMP figuran el Mar de Weddell y las zonas situadas frente a la Península Antártica, así como el litoral de la Antártida Oriental.

Pueden establecerse nuevas AMP mediante el acuerdo de todos los miembros de la Comisión para la Conservación de los Recursos Vivos Marinos Antárticos (CCRVMA). Hasta ahora, la CCRVMA ha sin consenso sobre la declaración de las AMP propuestas para la Península Antártica, el Mar de Weddell y la Antártida Oriental.

La mayor parte del turismo antártico se realiza en barco, por lo que conocer de primera mano el Océano Antártico forma parte de unas vacaciones en el fondo del mundo.

Ya se trate de la emblemática travesía del Pasaje de Drake, de aventurarse en el Mar de Scotia para contemplar las colonias de cría y los glaciares de Georgia del Sur, de buscar al pingüino emperador entre los bergs del Mar de Weddell o de maravillarse ante la barrera de hielo de Ross, gran parte de la magia cotidiana de un viaje a la Antártida transcurre mar adentro.

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